Joaquina Avila, San Pancho’s Piñata-Maker

Joaquina and I enjoyed working together on this blog post. My version is in English and hers is in Spanish.

Joaquina Avila, San Pancho’s postmistress, has artistic ability and an enterprising turn-of-mind, and she saw an untapped market in the town. Lots of kids want piñatas for birthday parties, and adults like them, too, just for decoration, but you couldn’t buy them locally. So she got into the business of making and selling piñatas.

Joaquina’s deafness does not present a problem–she communicates perfectly well with customers through lip-reading. But, she told me somewhat apologetically, she works slowly because she can use only one hand. (Many years ago an injury caused nerve damage, and her left hand is contracted into a fist.) Depending on the design and size, a piñata can take from one to three days to make–painstaking work, even for people with the use of two hands, but has the patience for it.

Clowns are the design that people request most often; SpongeBob SquarePants, Angry Birds, and Frankenstein are popular, too. To make the basic shape, she constructs forms from clay pots, cardboard, or inflated balloons covered with papier-mâché. Then she folds innumerable pieces of colored paper into strips that she cuts into fringe. She pastes the fringed strips to the form and adds finishing touches, like eyes, a nose, a bowtie, and hair. The end product is more like a paper sculpture than the piñatas I see at party stores in the U.S. Prices vary: Large ones cost 150-200 pesos; medium ones 80-100 pesos; and small ones are 50 pesos or less.

As we talked about her designs, Joaquina made sure I understood that each piñata is an original. Yes, she examines the work of other piñata-makers, and she studies manuals and magazines. The end product, though, is uniquely her own. Joaquina values her individuality, and that extends to her piñatas.

During her sixty-seven years Joaquina has had a variety of jobs. As a day laborer she picked beans, tobacco, corn, and vegetables. She has caught fish; worked in restaurants in Sinaloa, Puerto Vallarta, and San Pancho; taken care of houses; served as groundskeeper and janitor in San Pancho’s schools; sold snacks from her roving bicycle-cart; sold her oil paintings; and delivered the mail. She doesn’t shy away from hard work and she’s always ready for a new venture–something that will satisfy both her mind and spirit, she says. Now she is an “artesana en piñatas,” a piñata artisan. I think she has found her niche.

Nancy Brown

Joaquina in front of her post office/store

Joaquina in front of her post office/store

Joaquina Avila G., La Piñatera de San Pancho

Joaquina Avila, la agente de correos de San Pancho, tiene una cierta habilidad artistica y una actitud mental emprendedora, y ella vio en este pueblo un mercado sin explotar en materia de elaboración y venta de piñatas. Muchos niños quieren piñatas para sus fiestas, y incluso algunos adultos las piden para decoración de sus jardines y casas, pero  no era posible encontrar en el pueblo. Por esa razón ella le nació la idea de empezar a fabricarlas e iniciar su comercialización en este lugar.

Ella carece del don del oido ( es sorda).  Más eso no es un problema para ella; pues se comunica con los clientes mediante señas y la lectura de labios. Sin embargo, ella me dijo un poco disculpandose, que ella trabaja despacio debido a su discapacidad (es hemipléjica)—ella  solo usa una mano para trabajar. (Hace 35 años ella sufrió un accidente con arma de fuego y esa herida afectó algunos nervios que le impiden usar la mano izquierda, quedando esta cerrada en un puño). Dependiendo del tamaño o diseño de una piñata, se requieren de uno a tres días para su elaboración. Es este un trabajo muy cuidadoso, pero ella tiene la paciencia suficiente para hacerlas.

Los payasos en diferentes formas y tamaños son los que con más frecuencia piden los clientes; los BobEsponja SquarePants, Pájaros Gruñones, y Frankenstein son muy populares también. Para fabricar la forma básica, se utiliza una olla de barro especial para piñatas o se le da forma al contorno con carton o globo inflado forrado con tiras de papel periódico y pegadas al diseño con una base de engrudo (una pasta hecha con harina de trigo y agua cocida al fuego). Entonces ella dobla y recorta innumerables piezas de papel de china, crepe, lustre, o papel metalico, según se necesite, en los tamaños, colores, y cantidades que el diseño requiera.

Al final se añaden a la piñata los ultimos detalles como los ojos, nariz, boca, o una corbata de lazo. Al fin el producto es más como una escultura hecha de papel y no como las piñatas que yo veo en tiendas de fiestas en ee.uu. Los precios de las piñatas son variables según el tamaño y forma.  Las grandes cuestan de 150 a 200 pesos; las medianas de 80 a 100 pesos; y las chicas 50 o menos. Todo claro esta se debe tomar en cuenta el material utilizado para su elaboración; pues en las papelerías el material tiene altos precios.

Cuando hablamos sobre sus diseños, Joaquina me aseguró que debó entender que cada piñata es un original. Si,ella examina las obras de otros piñateros, y estudia manuales y revistas sobre el tema, pero el producto final, con ciertas modificaciones, es unica y exclusivamente su inspiración. Joaquina valua mucho su individualidad y eso incluye sus piñatas.

A lo largo de su fructifera vida (67 años) y ante la imperiosa necesidad del diario subsistir, Joaquina ha tenido que desempeñar los más diversos trabajos. Fue jornalera en cosechas de frijol, tabaco, maiz, y  hortalizas. Además empleada en restaurantes en Sinaloa, Puerto Vallarta, y San Pancho; ama de llaves en Puerto Vallarta y San Pancho, jardinera y conserge en escuelas de San Pancho ( Jardin de Niños, Escuela Primaria por espacio de 6 años en ambas); pintora de cuadros; vendedora ambulante;pescadora; agente de correos por hasta hoy 14 años;  y, ahora piñatera. (Joaquina: Uff, que mas me falta desempeñar?)

Ella no se espanta del duro trabajo y está siempre lista para intentar algo nuevo y productivo y que sea satisfactorio a su espiritu e intelecto. Y ahora ella me dice: que es una artesana de piñatas para largo tiempo. Creo ella ha encontrado una hermosa vocación.

Joaquina Avila

Clowns are a popular design

Clowns are a popular design

Joaquina makes special designs on request

Joaquina makes special designs on request

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